难以逾越的中美鸿沟:字节跳动的全球化之路为何陷入危机

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难以逾越的中美鸿沟:字节跳动的全球化之路为何陷入危机

记者:RAYMOND ZHONG  2020年8月3日纽约时报

技术世界里有一条将中国受严格控制的互联网与世界其他地区的网络分隔开来的鸿沟,TikTok背后的中国企业家在起初跨越这条最危险的鸿沟时,采取了充分的预防措施。

他让TikTok在中国无法使用,这就不会使该视频应用软件的用户受到中共的审查要求。他将用户数据存放在美国弗吉尼亚州和新加坡。他雇佣美国人来管理这款应用的运营,还聘请了华盛顿的游说者到国会为这款应用争取支持。

这些努力最后都没起太大作用。在特朗普总统的巨大压力下,TikTok正在就将其美国业务出售给微软进行谈判。事实证明,在两国冲突不断升级的此刻,中美之间的数字隔阂比以往任何时候都难以逾越。

只不过这次的障碍是美国政府而非中国政府制造——这种升级可能预示了两国的企业未来会面临的更严格限制。

TikTok背后的中国社交媒体巨头字节跳动成立于八年前,它是中国第一个真正意义上的全球互联网成功故事。字节跳动创始人张一鸣现年37岁,他在公司成立之初就开始推动海外扩张,他认为只有经营范围遍及全球的公司,才能确保位于技术的最前沿。

不过,TikTok受到美国青少年欢迎的时刻,正处于连一个让短视频得以疯传的平台也受政治审查的时代。在中国领导人习近平的领导下,中共强调其对中国人民和企业的终极权威。无论TikTok让多少非华人高管掌管公司,人们对它可能抵挡不住北京要求交出用户数据或操纵内容的压力的怀疑,从来没有消失过。

类似的疑云已笼罩在许多其他中国科技企业的头上。TikTok急转直下的命运可能会迫使这些公司重新评估他们的国际野心。

风险投资公司戈壁创投在香港的合伙人唐启波说,他越来越多地建议,中国科技公司到海外扩张时避开美国,到中国政府作出友好外交姿态的地方去投资,比如东南亚、中东和非洲。

“如果你想走出去,到更困难的市场去经营,这没问题,但这显然会有后果和额外的成本,”唐启波说。“这些科技企业的中国企业家们在未来应该意识到这一点。”

一位未具名的企业家周一在中文科技博客虎嗅上用了更严酷的词语来描述字节跳动的处境:“美国业务一旦终止,等于全球化想象空间消失一半。”

周日,随着人们对特朗普是否会允许微软继续与TikTok谈判的不确定性不断上升,字节跳动在中国时间的深夜发表一份声明,重申了自己“全球化”的承诺。

“在这个过程中,我们面临着各种复杂和难以想象的困难,”公司说。声明提到了紧张的地缘政治环境、文化冲突,以及对一个竞争对手异乎寻常的直接抨击,“Facebook的抄袭和抹黑。”

Facebook正在旗下的Instagram上推出一个名为Reels的类似TikTok的功能。Facebook的首席执行官马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)曾提出理由说,削弱美国科技企业的过度监管,可能会让中国竞争对手向世界输出他们截然不同的价值观。Facebook拒绝就字节跳动的声明发表评论。

对于字节跳动的张一鸣来说,TikTok与特朗普政府的冲突是一堂政府关系课,但这并不是他的第一堂课。

张一鸣在科技公司创始人中属于更着迷于技术的那类。他上大学时修过计算机,而且在过去的采访中,他似乎在谈论算法和信息流动上最自如。他最近告诉《大西洋》(The Atlantic)月刊,他不是中共党员。

他好几年来一直模仿扎克伯格的说法,称自己经营的是一家科技公司,并非媒体机构,意思是,他不应该把自己的判断强加在平台内容之上。

“我不能准确判断这个好还是坏,是高雅还是庸俗,”他在2016年对中国的商业杂志《财经》说。

张一鸣也许觉得他是在让自己在中国免受影响。但这种技术主导一切的危险在2018年就已显现出来,中国当局那年关停了字节跳动最早的产品之一:名为内涵段子的幽默应用,原因是它传播低俗内容。

“一直以来,我们过分强调技术的作用,却没有意识到,技术必须要用社会主义核心价值观来引导,”张一鸣在一封公开道歉信中写道。

字节跳动的热门新闻聚合应用“今日头条”也曾因内容不雅而受过抨击。作为回应,今日头条开始把更多有关习近平的报道置顶。

这时,字节跳动已开始向日本、印度、东南亚和其他地区扩张。公司于2017年发布了字节跳动的其中一款中文视频应用“抖音”的国际版TikTok。

TikTok曾在早期与外国政府发生过一些摩擦。2018年,印度尼西亚因TikTok上出现的不当内容,将其暂时关闭。张一鸣那年在北京的一个论坛上说,尽管面临诸多挑战,但走向全球是获得长远成功所需的人才和资源的唯一途径。

他说,为了搞清楚如何这样做,他研究了另一家中国公司在海外的快速增长。

哪家公司?华为。

事后看来,他的选择可谓有先见之明,尽管可能不是以他想象的方式。多年来,特朗普政府一直试图打压这家中国电信设备和智能手机巨头。华为也被白宫官员称为一个国家安全威胁,白宫官员担忧中国政府会利用华为设备进行间谍活动。

张一鸣开始试图获得Musical.ly时,国际增长是他脑子里的首要考虑。Musical.ly是一款中国制造的对口型唱歌应用,已在美国和欧洲获得了一些成功。2017年底,字节跳动同意以大约10亿美元的价格收购Musical.ly。字节跳动后来将这款应用并入TikTok,使其有了一个在西方的立脚点,并最终将其推向更大的成功。

据知情人士透露,买卖双方没有事先与美国外国投资委员会(CFIUS)接触,寻求获其批准——这一决定后来给字节跳动带来了麻烦。

CFIUS通常对涉及美国企业的外国交易进行评估,以确定是否可能存在国家安全风险。但该委员会也声称对外国企业之间的交易拥有管辖权,如果交易涉及大量在美国的业务。

随着TikTok在美国大热,人们开始担心这款应用是否在审查可能冒犯北京的内容。去年年底,《纽约时报》等媒体报道称,CFIUS正在调查收购Musical.ly的交易。华盛顿的政客们也开始对TikTok可能成为中国干预美国选举的渠道表示担心。

随着压力增大,张一鸣的一些投资者和顾问们提出了将TikTok与字节跳动分开的想法,包括重组TikTok的公司或法律架构。

Musical.ly创始人之一朱骏去年11月接受时报采访时说,公司不排除这种改组,朱骏当时是TikTok负责人。

“我们不断研究公司结构,并对其进行优化,”朱骏说。

但张一鸣没有进行大规模重组,而是选择了人事变动。今年春天,他对字节跳动在中国的高管进行了调整,并表示自己将把更多的时间和精力投入到欧洲、美国和其他市场上去。今年5月,优步(Uber)的中国前高管、后来负责字节跳动全球扩张的柳甄离开了公司。朱骏的TikTok负责人职位被美国迪士尼有经验的高管凯文·迈耶(Kevin Mayer)接替。

字节跳动还在华盛顿大力游说,说服国会TikTok效忠的是美国,而不是中国。游说者在与议员见面时强调的是这款应用轻松、令人振奋的内容,以及它的许多高管都是美国居民的事实。

上个月,中国政府在香港实行新国安法,让中央对香港有更大权力之后,Facebook和谷歌等美国科技企业开始重新评估它们在香港的业务。TikTok走得更远,它宣布将完全停止在那里的业务。

正如TikTok的美国公共政策负责人后来在发给国会的电子邮件中强调的那样,TikTok这样做展示了它有与北京对抗的意愿。不过,香港一直都不是这款应用的主要市场,这让该决定看起来更像是一种宣传表演,而不是基于原则做出的自我牺牲。

特朗普政府的审查力度有增无减。今年6月,特朗普在俄克拉荷马州塔尔萨市的竞选连任集会未能吸引大批民众参加。TikTok的用户声称,这是他们恶作剧的结果,他们报名获取了门票,却没有参加活动。7月初,国务卿迈克·庞皮欧(Mike Pompeo)提出了出于安全考虑禁止这款应用的想法。

在这之后的几周里,微软表示,已经得到了特朗普的批准,可以进行收购TikTok美国业务的交易。CFIUS已经决定下令字节跳动处理美国业务。

在周一写给字节跳动员工的信中,张一鸣把最近的动荡说成更像是一个技术问题,而不是相互敌对的地缘政治势力引发的生存威胁。

他写道,为了解决美国担忧的问题,该公司多次强调愿意做出技术调整,但美国仍然下令让其出售。“我们不认同这个决定,因为一直以来我们都坚持确保用户数据安全、平台中立性和透明度。”

Raymond Zhong是一名科技记者。2017年加入时报前,他自新德里为《华尔街日报》报道印度快速发展的经济。欢迎在Twitter上关注他:@zhonggg。

Lin Qiqing对本文有研究贡献。

翻译:纽约时报中文网

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