核酸疫苗究竟会不会转你的基因?

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核酸疫苗究竟会不会转你的基因?

作者:王晨光 来源:为何鸭

短短几天,一条“mRNA疫苗能把人的基因给转了”的传言在网络空间迅速发酵,让本来就忧虑于转基因的群体陷入更深的恐惧。

自从转基因技术在农业上被广泛应用,越来越多的食物含有了转基因成分,很多人便开始担心自己的基因被转。这种担心是多余的,实际上转基因事件在人体中每天都在发生着,只不过把基因转给你的并不是我们吃进去的食物成分。

如同只要暴露在阳光下就避免不了紫外线的照射,生活在自然环境中的人类,永远摆脱不了身体组织的最小功能单元——细胞——被外源基因所转。而有能力转基因给人体细胞的,主要是病毒。

造成人体感染的病原体主要有寄生虫、真菌、细菌和病毒。寄生虫是独立的单细胞(原虫)或多细胞(蠕虫)生命个体,通过口腔、皮肤等主要渠道进入人体后造成局部或者全身感染。寄生虫感染主要发生在皮肤、消化道和血液中。

真菌作为一个独立的类群,通常不会导致严重的疾病,除非被感染者的免疫功能有缺陷。病原性真菌常见的感染部位为呼吸道和皮肤。

细菌作为单细胞的独立生命体,通过多种方式感染人体,并在侵染的部位进行扩增繁殖,引发局部或者全身性损伤。

但无论单细胞的细菌、真菌、原虫,还是多细胞的蠕虫,都难以进入人体细胞。它们即使被免疫细胞“吞噬”,其命运也几乎都是被彻底摧毁。

但病毒不同。病毒并非独立生命体,它们只有进入活细胞内复制自己才能生存。它们把宿主(比如人类)细胞变成自己的“厂房”,利用“厂房”内的“机器”来复制自己的遗传物质,同时加工蛋白质外壳,包装出更多的病毒颗粒。一旦进入细胞,病毒自身的遗传物质——核酸——也就跟着进来了,广义上(并非严格意义上的)的转基因其实就发生了。

已知有200多种病毒会感染人类。病毒以其含有的核酸成分被区分为DNA病毒和RNA病毒,无论哪种核酸形式,它对宿主(人类)的感染都意味着其核酸进入宿主细胞内,改变了宿主细胞的核酸构成。

相对广义的转基因,狭义的转基因是指外源基因整合到人的细胞中,变成人体细胞基因组的一部分,和人体细胞“同生共死”。科学家研究发现,今天的人体基因组中有大约8%的比例来自病毒,但它们并不会干预你的健康。

具有这类能力的病毒是古老的逆转录病毒。逆转录病毒会把核酸整合到宿主基因组中,宿主细胞会把病毒核酸当作自己的一部分进行复制,并产生蛋白质来组装新的病毒。这个过程相当于病毒劫持了宿主,并把自己变成了宿主家庭的一份子。乙肝病毒就是一种DNA逆转录病毒,清除这类病毒通常都比较困难。

新冠病毒有没有这种能力?尽管新冠病毒和其中一类逆转录病毒(单链RNA病毒)有一定的相似性,但它并不是逆转录病毒,两者感染宿主后的行为有着本质的不同。新冠病毒感染宿主细胞后,是以“外来客”的身份存在,只是伪装得比较好,被宿主款待,供吃供喝——病毒核酸在宿主细胞中得以复制,蛋白质得以表达生成,最终完成病毒颗粒的组装;但它并不劫持宿主。

那么,针对新冠病毒的mRNA核酸疫苗能不能把人的基因给转了呢?

如果把核酸成分进入细胞就叫转基因的话,则答案是肯定的。但新冠病毒的mRNA疫苗仅仅包含病毒的一个编码蛋白的核酸序列,人体细胞用自己的成分和病毒mRNA的模版合成出蛋白质来。其病毒核酸物质既没有被整合到人体细胞基因组,也没有在细胞内复制扩增。细胞不仅没有被劫持,反而利用它们合成的蛋白质训练出了一批雇佣军,再以它们防范来犯之敌(新冠病毒)。

无论如何妖魔化mRNA核酸新冠疫苗,都挡不住新技术造福人类的脚步。且不说mRNA核酸疫苗不会“转”人的基因,就是那些真正改变了人体基因的技术,也已经成功应用在一些疾病治疗上,为之前属于不治之症的部分遗传病的患者打开了希望之门。

(本文作者为生物学博士,原北京协和医学院教授)

(XYS20210103)

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